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Conjugating French Irregular Verbs

How to Conjugate Irregular Verbs in French

French verbs of the third group are very (very) tricky to conjugate. Not because of the way they end (that’s tricky enough), but because in many cases the very useful root we’ve been using for the other 2 verb groups changes into forms hard to recognize by non-French speakers.

The only way to truly learn the conjugation of the French verbs in this group is to go over all of them. Fortunately, as explained in a previous learn French grammar lesson, the conjugation of many of these verbs follow the conjugation of a “master” verb in each sub-category. Once you learn what that verb is for each sub-group, and learn its conjugation, you will have the master keys to rule them all.  In terms of endings, the table below summarizes all the endings for group 3 (but not the changes of the roots).

Conjugation Rules:

Step 1: Take the French verb from the third group. Remove the ending from the infinitive form. Modify the root according to the tense. We’ll use vouloir/to want, prendre/to take, ouvrir/to open as examples. In the case of vouloir, you might think the root would be voul-… but not so. In the first person of the present tense, for example, I want is “Je veux“.  The root has disappeared and is now unrecognizable.

Step 2:  Add the ending that corresponds to the appropriate tense and person. In this case, the endings can still be easily summarized.

Je/I Tu/you Il,elle,on/he,she,it
Présent ouvre

prends

veux

ouvres

prends

veux

ouvre

prend

veut

Imparfait ouvrais

prenais

voulais

ouvrais

prenais

voulais

ouvrait

prenait

voulait

Passé simple ouvris

pris

voulus

ouvris

pris

voulus

ouvrit

prit

voulut

Futur simple ouvrirai

prendrai

voudrai

ouvriras

prendras

voudras

ouvrira

prendra

voudra

†Subjonctif présent ouvre

prenne

veuille

ouvres

prennes

veuilles

ouvre

prenne

veuille

†Sujonctif Imparfait ouvrisse

prisse

voulusse

ouvrisses

prisses

voulusses

ouvrît

prît

voulût

Impératif

-

ouvre

prends

veuille

-

*Infinitif ouvrir

prendre

vouloir

*Participe présent ouvrant

prenant

voulant

*Participe passé ouvert

pris

voulu

# fui

Nous/we Vous/you Ils,elles/they
Présent ouvrons

prenons

voulons

ouvrez

prenez

voulez

ouvrent

prennent

veulent

‡ font

Imparfait ouvrions

prenions

voulions

ouvriez

preniez

vouliez

ouvraient

prenaient

voulaient

Passé simple ouvrîmes

prîmes

voulûmes

ouvrîtes

prîtes

voulûtes

ouvrirent

prirent

voulurent

Futur simple ouvrirons

prendrons

voudrons

ouvrirez

prendrez

voudrez

ouvriront

prendront

voudront

†Subjonctif présent ouvrions

prenions

voulions

ouvriez

preniez

vouliez

ouvrent

prennent

veuillent

†Sujonctif Imparfait ouvrissions

prissions

voulussions

ouvrissiez

prissiez

voulussiez

ouvrissent

prissent

voulussent

Impératif ouvrons

prenons

voulons

ouvrez

prenez

voulez

-

*Infinitif
*Participe présent
*Participe passé

‡ Added for illustration purposes: faire => ils font

† All tenses of the subjunctive are introduced by a “que” conjunction (e.g. que je veuille/that I want)

* Infinitives of the 3rd group are too many too list in the table (see previous lessons).  They all give rise to different roots that change according to the tense.

# Added for illustration purposes: fuir => tu as fui

The above covers the simple tenses of the 3rd group of verbs.  As  you can see, they’re anything but simple.  But if you learn the table, you will have taken a great step in the right direction!

Examples:

# Présent:  Il accueille les invités / He greets the guests

# Imparfait:  Nous cuisions une omelette / We were cooking an omelette

# Passé Simple:  Tu dus partir rapidement / You had to leave rapidly

# Futur Simple:  Je dirai la vérité / I will tell the truth

# Subjonctif Présent:  Il faut que vous dormiez plus longtemps / You must sleep more

# Subjonctif Imparfait:  Il fallait qu’elles réfléchissent avant qu’elles n’écrivassent au juge / They had to think things through before they could write to the judge

# Impératif:  Asseyez vous! / Sit down!

# Infinitif:  Il faut avoir le courage de ses convictions / One must have the courage of one’s convictions

# Participe Présent:  Elle a pleuré en voyant le chat blessé / She cried upon seeing the wounded cat

# Participe Passé:  Il a vécu au Japon / He has lived in Japan

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