Sequence of French Verb Tenses

 

What is the Sequence of Tenses?

It is the necessary agreement between the tense of the French verb in the main clause and the tense of the French verb in the subordinate clause, according to the chronology of the events/facts described.

Subordinate clauses are recognizable by the fact that they are introduced by a limited number of words:

subordinating conjunctions (e.g. que, quand, comme, puisque, lorsque, si, quoique)

and

relative pronouns (e.g. qui, que, quoi, dont, où, lequel or one of its variants: laquelle, lesquel(le)s, duquel, de laquelle, desquel(le)s, auquel, à laquelle, auxquel(le)s).

Subordinate clauses express a fact or event that may occur: before, simultaneously or after the facts or events of the main clause.

Why it matters? This is best illustrated with an example.

It is correct to say: Demain, tu auras oublié (future) ce qui t’as fait pleuré (past) ce soir / Tomorrow, you will have forgotten what made you cry tonight.

The following, however, is meaningless: Demain, tu as oublié (past) ce qui te feras pleurer (future) ce soir / Tomorrow, you have forgotten what will make you cry tonight.

The table below should help you to keep track of the resulting tense agreements in French.

Principal Tense

Subordinate Occurs

Subordinate Tense

Examples

Présent de l’indicatif

Before

Plus-que-parfait

Vous êtes sûrs qu’elle n’était pas venue / You’re sure she didn’t come

Passé simple

Tu penses qu’ils mentirent / You think they lied

Imparfait

Je sais que nous étions en retard / I know we were late

Passé composé

Il croit que nous avons réussi / He believes we’ve succeeded

Subjonctif Passé

Il est probable qu’elles aient ri / It is probable they laughed

Futur antérieur

Quelque chose me dit qu’il sera capturé / Something tells me he will be captured

Simultaneously

Présent de l’indicatif

Peux-tu tirer quand je te le dis? / Can you pull when I tell you to?

Présent du subjonctif

Je sais que tu as mal / I know you’re hurting

After

Présent du subjonctif

Ils veulent que tu viennes plus souvent / They want you to come more often

Futur de l’indicatif

J’ai la carte dont nous aurons besoin ce soir / I have the map we’ll need tonight

Past tenses of the indicative (passé composé, plus-que-parfait, imparfait)

Before

Plus-que-parfait de l’indicatif

J’ignorais que tu étais déjà parti / I was unaware you had already left

Plus-que-parfait du subjonctif

Il était fier bien que nous eussions échoué

Subjonctif passé

Nous étions content que vous soyez arrivés / We were happy you had arrived

Simultaneously

Présent du subjonctif

Il était important que j’aie ton soutien / It was important that I have your support

Passé composé

Elles étaient dehors quand elle est tombé / They were outside when she fell

Passé simple

Ils étaient en train de parler quand ils entendirent le bruit / They were talking when they heard the noise

Imparfait

Elle courrait aussi vite qu’elle pouvait / She was running as fast as she was able to

Imparfait du subjonctif

J’avais peur qu’il ne fusse plus / I was afraid he would no longer be here

After

Conditionnel Présent

J’imaginais tous les gadgets sur lesquels nous pourrions dépenser notre argent / I imagined all the gadgets on which we would be able to spend our money

Conditionnel Passé

Je ne pensais pas qu’elle s’en serait rappelée / I didn’t think that she would have remembered it

Subjonctif Présent

Je devais m’assurer que tu le fasses bien / I had to make sure you would do it well

Subjonctif imparfait

Nous n’étions pas conscients que cela coutât autant / We weren’t aware of the fact that it cost so much

Futur de l’indicatif

Before

Plus-que-parfait

Si on vous le demande, vous témoignerez qu’elle n’était pas revenue / If you are asked, you will testify that she hadn’t come back

Passé simple

Tu auras les mêmes professeurs que nous eussions jadis / You’ll have the same teachers we had long ago

Imparfait

Je ne douterai plus jamais que nous étions en danger / I will never again doubt that we were in danger

Passé composé

Il croira que nous avons réussi / He’ll believe we’ve succeeded

Subjonctif Passé

Il sera heureux pourvu qu’elles aient ri / He’ll be happy provided they laughed

Futur antérieur

Quelqu’un m’avertira quand il sera accepté / Someone will warn me when he will be accepted

Simultaneously

Présent de l’indicatif

Ils nettoieront la maison pendant que je fais le jardin / They will clean the house while I do the garden

Subjonctif Présent

J’engagerai une gardienne pour que tu aies de la compagnie / I will hire a nanny so that you may have some company

After

Futur de l’indicatif

Nous te ramènerons un cadeau qui te fera plaisir / We will bring you back a gift that you‘ll enjoy

Subjonctif Présent

Elle se lèvera plus tôt afin que tu puisses arriver à l’heure / She will get up earlier so that you may arrive on time

Conditionnel Présent

Before

Plus-que-parfait du subjonctif

On ne lui donnerait pas le prix bien qu’il l’eût gagné / They wouldn’t give him the prize even though he had won it

Subjonctif passé

On ne lui donnerait pas le prix bien qu’il l’ait gagné / They wouldn’t give him the prize even though he has won it

Simultaneously

Imparfait du subjonctif

Cela me mettrait en colère qu’il racontât ce qui m’est arrivé / It would make me angry that he tell the story of what happened to me

Subjonctif présent

Cela me mettrait en colère qu’il ne vienne pas / It would make me angry that he not come

After

Plus-que-parfait du subjonctif

Il apprécierait que vous l’achetassiez / He would appreciate that you buy it

Subjonctif présent

Il apprécierait que vous l’achetiez / He would appreciate that you buy it

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